Los indígenas conocieron el petróleo, pues lo habían visto aflorar en lugares que ellos llamaban menes. En 1878 se inicia la explotación del petróleo en Venezuela cuando se funda la Compañía Petrolia del Táchira. Pero la época de la gran explotación petrolera de Venezuela fue en 1922 cuando reventó el pozo Los Barrosos.
Desde 1943 hasta 1975 se incrementa considerablemente la producción petrolera; durante esta época Venezuela llegó a ser el segundo productor mundial y el máximo exportador de petróleo.
En 1975, con la nacionalizacíón del petróleo, se inicia una nueva etapa para Venezuela, en la que las decisiones sobre política petrolera pasan a ser exclusiva responsabilidad del gobierno venezolano, a través del Ministerio de Energía y Minas, mientras que la administración de la industria petrolera quedó en manos de Petróleos de Venezuela, Sociedad Anónima (PDVSA) que ha pasado a constituir una de las empresas más grandes del mundo.

Las cuencas petroliferas venezolanas

Las principales cuencas petrolíferas venezolanas son:
- Cuenca de Maracaibo: se extiende por la mayor parte de la depresión zuliana y hacia las costas y la plataforma continental del golfo de Venezuela. Esta cuenca constituye el área petrolera de mayor producción de Venezuela, con 78% de la producción nacional.

- Cuenca oriental: conprende la mayor parte de los llanos orientales y de la llanura deltaica, así como gran parte del Estado Guárico. La cuenca oriental incluye a la faja petrolífera del Orinoco. Esta cuenca tiene una producción equivalente al 19% de la producción nacional.

- Cuenca Apure-Barinas: corresponde a los llanos occidentales y bajos. Esta cuenca tiene una producción de 1,2% de la producción nacional.

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